L’iPhone en Chine dès la rentrée


ChineSelon des informations parues la semaine dernière dans International Business Times, Apple a signé un premier contrat de 5 millions d’iPhone, d’un montant de $1.4 milliards, avec l’opérateur China Unicom, deuxième opérateur chinois derrière China Mobile qui est aujourd’hui le plus grand opérateur mobile au monde. Les appareils seraient mis en vente dès la rentrée.

Des pourparlers longs et difficiles

Les pourparlers d’Apple avec les opérateurs chinois ont débuté dès le lancement de l’iPhone en 2007. Souhaitant appliquer uniformément la même politique de distribution au niveau mondial, Apple avait entamé des négociations avec China Mobile qui dispose plus de 400 millions d’abonnés, soit plus de la moitié du marché Chinois qui s’élève déjà à 700 millions d’abonnés.  Les négociations entre China Mobile et Apple n’ont jamais pu aboutir alors que de nombreuses questions ont commencé à émerger au niveau mondial sur la politique d’exclusivité du constructeur Californien. En effet, trop de conflits d’intérêt semblaient se lever entre l’opérateur et le constructeur compte tenu des exigences d’Apple et de l’inflexibilité de l’opérateur chinois abondamment courtisé, assis sur le plus grand marché du monde.

Des concessions… !

L’importance et la configuration du marché Chinois pour Apple l’aurait cependant poussé à infléchir sa politique. Ainsi depuis 2 mois, les responsables d’Apple ont entamé des discussions avec Unicom, discussions qui semblent avoir abouti  sur un contrat de 3 ans après quelques concessions. L’entrée d’Apple sur le marché Chinois ne se fera donc pas par le biais de l’opérateur leader, mais par son challenger qui espère bien utiliser l’iPhone comme un moyen de prendre des parts de marché sur son rival. Unicom vendra un modèle sensiblement modifié, appelé iPhone 1324,  spécialement adapté aux réseaux chinois qui s’est ouvert récemment à la 3G à travers la technologie WCDMA. Unicom dispose entre autres de points de distribution dans des grandes surfaces Chinoises, dont Carrefour. Un responsable de Carrefour en Chine laissait entendre que les conditions de vente de l’iPhone acceptées par Apple pourraient être sensiblement différentes des conditions imposées aux autres opérateurs dans le monde et ne comporteraient pas la redevance de 20 ou 30% du profit réalisé par l’opérateur. Il n’apportait pas d’autres précisions. Le prix de vente de l’iPhone en Chine par Unicom serait de 2400 Yuan soit environ €260 pour le modèle 8 G et le double pour le modèle 16 G. Apple n’a jamais dévoilé le contenu exact des accords avec les opérateurs, mais en Europe, France Télécom annonçait payer une trentaine de millions d’Euros de redevance supplémentaire par trimestre suite au nouvel accord passé pour les ventes de l’iPhone 3GS.

Intense concurrence

La compétition entre China Mobile et Unicom semble prendre une nouvelle tournure dans la mesure où China Mobile, qui propose déjà une dizaine de smartphones à ses clients, vient d’annoncer l’ouverture de son Mobile Market, une « app store » qui dispose déjà de 4000 applications. D’autre part, China Mobile devrait, dans les mois à venir,  lancer un nouveau smartphone appelé OPhone, qui utilisera le système d’exploitation Android de Google. China Mobile semble prêt à sponsoriser ses smartphones Android  jusqu’à 50% de leur prix, ce qui risque de créer une sérieuse concurrence locale pour l’iPhone d’Apple. La compétition d’Apple sur le marché Chinois semble désormais passer par Google, son voisin de Mountain View.  L’iPhone, dont on estime déjà à 2 millions le parc d’appareils introduits illégalement en Chine, semble être fortement apprécié par les utilisateurs chinois. Il y a fort à parier qu’il sera, comme partout ailleurs, un élément clé du développement du marché mobile, mais les conditions acceptées par Apple risquent de créer un précédent qui modifie sensiblement son business modèle.

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